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波士顿动力的商业化之路能成功吗?
导语:今年5月份,一直专注于机器人先进技术研发的波士顿动力终于宣布将四足机器人SpotMini商业化,计划于2019年开始销售。波士顿动力的这条商业化道路真的能走得通吗?

波士顿动力是否在研发杀人机器人、家用机器人,或者其他类型的产品,外界一直都没弄清楚。

九年来,这家神秘的公司从获得美国军方的资助开始,研发了一系列类似动物掠夺者的实验机器人,看了这些机器人的视频,很多人开始感到不安。

最早是一个跟小野猫一样大小的机器人wildcat,它能以每小时超过30公里的速度穿过停车场。另外还有一只绰号叫SandFlea(沙蚤)的小型轮式机器人,它能一跃跳上屋顶,然后再下来。最近还有一只瘦瘦的小狗机器人,它能爬楼梯,还能跟人“拔河”,并打开门让另一个机器人出去。

这些瞬间不禁让人联想到快速、强大、有时甚至令人生畏的未来机器人,并对此产生几个疑问。这些机器人是如何工作的?波士顿动力打算用它们做什么?这些视频(有些点击量甚至高达3000万)是否完全展示出它们的能力?

波士顿动力对详细解答这些问题兴趣不大。几个月来,该公司及其母公司软银(SoftBank)拒绝了无数采访的请求。当有记者希望访问该公司位于波士顿郊区沃尔瑟姆的总部时,他也被拒之门外。

但在美联社采访了波士顿动力的10名员工后,该公司68岁的创始人、首席执行官Marc Raibert同意在5月末的机器人会议上接受简短采访。Raibert在会议上演示了最新机器人,它将成为该公司26年历史上的第一个商业机器人,即像狗一样的、能够开门的SpotMiniSpotMini配备了摄像头,波士顿动力计划明年将它卖给企业充当保安。

波士顿动力尚未公布这款电池驱动的机器人的价格,其重量与拉布拉多猎犬差不多。Raibert说,公司计划每年生产1000SpotMini

波士顿动力到底想要制造哪种类型的机器人,武器还是仆人?这种猜测在每次新视频发布的时候都会出现。SpotMini的出现消弭了这种分歧,Raibert表示,他不排除未来应用于军事领域的可能,但他淡化了人们对该公司机器人有朝一日可能被用来杀人的担忧。

Raibert说,“我们考虑到了这一点,但类似的担忧也曾出现在汽车、飞机、电脑、激光上。你能想到的每种技术都有多种使用方法。如果说有什么可怕的地方,那就是人是最可怕的,我认为机器人本身并不可怕。”

波士顿动力以前参与的军事项目包括研发四足机器人驮骡,它可以在沙漠或山区运送物资,但听起来更像割草机,据称美国海军陆战队认为它噪音太大。

波士顿动力希望克服的更大问题仍然不明朗,这可能是设计上的问题。对波士顿动力8名前员工和莱伯特前学术合作者进行的采访表明,该公司长期以来一直追求模仿动物运动的机器人,摒弃了商业需求,更不用说外界的道德或伦理问题。

有前员工称,波士顿动力更像是资金充裕的研究实验室,而不是企业经营。Raibert的愿景通过签署军事合同得以延续多年,特别是来自美国国防高级研究计划局(DARPA)的合同。联邦合同数据库列出了自1994年以来波士顿动力公司获得的国防资金,数额超过1.5亿美元。

波士顿动力表示,只有它自己相信,对机器人长达25年的研究将释放出非常高的商业价值。当被问及它是否曾想到将机器人武器化时,该公司拒绝回答。

大约40年前,Raibert和他的同事们在卡内基梅隆大学的研究实验室开始研究袋鼠和鸵鸟视频时,制造能像动物一样跳跃、奔跑或觅食的机器人还是工程学的边缘领域。

敏捷机器人已经不再是科幻小说中描述的产物,即使它们看起来仍然如此。例如,波士顿动力公司的Atlas机器人是一种庞大的人形机器人,它可以在碎石路面上行走、跳到脚架上,甚至还可以进行笨拙的后空翻。

在视频中,该公司的机器人漫步在各种各样的地方——在公司的单层总部、新罕布什尔州的滑雪小屋内,以及在莱伯特家附近僻静的草地和林地上。在有些视频中,人们会踢机器人或用曲棍球棒戳它们,以测试它们的平衡能力。

曾于上世纪80年代与莱伯特在芝加哥大学开创性的机器人实验室一起工作的Michael Cheponis称自己的这位前同事为美国英雄,坚守对世界有用的本心,身上没有一丝邪恶博士的影子

2013年,当谷歌收购波士顿动力时,曾明确表示不希望参与国防工作,此后防务合同开始逐步终止。201312月份,谷歌宣布收购计划后不久,时任谷歌首席机器人技术官、此次收购的设计师Andy Rubin就冲进公司的午餐室,向员工们发表了鼓舞人心的讲话。

与会者后来说,他们感到了一种宽慰和谨慎的乐观。一名不愿具名的前员工回忆称,他谈论了雄心勃勃的目标,比如可以帮助老年人和体弱者的机器人,在杂货店工作的机器人,以及快递包裹的机器人。

但是波士顿动力与谷歌的蜜月很快就变了味。据几位知情人士透露,Rubin第二年离开了这家公司,他的接任者对Raibert的做法越来越不满。人们担心的问题包括:波士顿动力缺乏专注于开发可销售产品的能力。

2016年彭博社获取的其公共关系部门的邮件称,谷歌还担心社交媒体上关于该公司可怕机器人视频的负面消息,这可能会损害它的形象。

几位前员工还说,在公司内部,机器人可以被改造成武器的想法偶尔会在工作场合引发随意的闲聊、窃笑或不适,但很少有人认真对待它。

波士顿动力前工程师Andrew String说,他们肯定知道人们害怕他们的机器人,公司经常收到仇恨邮件和其他奇怪的东西。但他说,Raibert从未觉得有必要为自己做出解释,而是想让这项技术来证明。

2016年,谷歌打算出售波士顿动力,最终日本科技巨头软银成为买家,该公司已经拥有机器人投资组合,其中包括可爱的人形机器人Pepper。该交易于今年早些时候完成。

软银拒绝透露任何有关其计划的消息,但波士顿动力公司最新发布的招聘信息显示,该公司更加重视开发能够销售的产品。其中一个职位是机器人传道者,帮助在物流、建筑和商业安全领域找到市场驱动的机器人应用。

Raibert称赞谷歌推动该公司向前发展的努力,以完成我们做过的最好工作。但他表示,在软银领导下,他的团队将再次扮演独立公司的角色。

Raibert还称,“我们有个非常棒的计划,现在正全力以赴去实现它。”

原创
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