Root是一个六边形的编程教学机器人,这个巴掌大的小机器人能够将孩子们为其编写的代码用画图的形式展现出来,并能够根据学习阶段提供从图形化操作到编写Java脚本的学习路径。机器人Root由哈佛大学Wyss研究所研制,通过寓教于乐、实际操练的方式,让4岁到99岁的人都能学习如何编程,并逐渐培养成中级程序员。

哈佛的这个野心听起来令人震惊,却很符合当前美国大力提高未成年人计算机教学水平的热潮。“我们生活在信息时代,学校却不教孩子编程。” 研制Root的项目组负责人Dubrovsky说。在美国,K12 阶段只有四分之一的学校提供计算机教育,美国50个州中还有22个没有在高中毕业要求中加入关于计算机课程的规定。反观国内,虽然机器人教育开始大行其道,课程内容也绝大多数局限于简单软件的使用,不会有系统的编程教学。

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拥有50多个传感器和制动器的Root可以画画、擦除、播放音乐、探索世界,甚至还可以无视重力,利用磁力驱动爬上垂直的墙壁。Root还可以通过无线(使用低功耗蓝牙)轻松连接到平板电脑、智能手机或笔记本电脑上,以创建一个实时链接用来对Root进行编程及控制。 开发Root的最主要目的是想让尽可能多地人了解计算机科学。这意味着,对编程初学者来说,开始必须是简单的,而不是令人望而生畏。为了做到这一点,我们让Root准备走出盒子时,传感器可以支持各种各样的活动。我们还开发了一个多级编程APP,最基础的是图形化编程界面,即使是没有任何经验的人也能用它进行编程。

这个APP还有一些独特的功能,比如它已优化成适合触摸屏使用(在这方面,很小的孩子都是专家),不需要阅读和先进的计数技能,孩子(或大人)在程序运行时也能修改程序。

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用Root编程是一个动态的、富有创造性的体验:Root会对环境中的东西做出反应,孩子会对Root做出反应,这种互动是通过编程精心策划的。一旦你掌握了最基础的图形编程,APP将顺利过渡到第二层的模块化编程界面,它变得更复杂,最终还会进入采用Python、JavaScript和Swift进行的码字编程。那时候,你可以通过Root的SDK继续编程。

三年多来,机器人Root及其软件已经开发完成,目前,初创公司Scansorial在Kickstarter上发起了众筹,让感兴趣的家庭、学校可以通过较低的折扣价获得Root。