2009年,谷歌无人驾驶汽车项目正式启动,目标在2020年发布一款无人驾驶的汽车。

七年过去了。现在,谷歌的测试车辆已经在美国四个城市行驶了200万英里的距离。不仅如此,它还学会了从礼貌地鸣笛到感受骑车辆和行人在内的多项技能。

然而,虽然谷歌才是第一个上路测试无人驾驶汽车的公司,它却仍然没有实现无人驾驶汽车的商业化,甚至在这方面远落后于Uber和特斯拉等竞争对手。不仅如此,谷歌无人驾驶部门的一批优秀人才也跳槽到其他公司。

据国外媒体报道,谷歌计划在今年年底把无人驾驶汽车项目剥离为Alphabet旗下一家独立公司。借着这个机会,让我们一起来回顾一下谷歌的无人驾驶汽车发展史。

疯狂的想法

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Sebastian Thrun

2009年,谷歌启动了无人驾驶汽车项目。无人驾驶汽车奠基人、斯坦福大学教授Sebastian Thrun为该项目主要负责人。Thrun曾经领导了Google X实验室的多个项目,其中包括街景地图和谷歌眼镜。

在斯坦福大学,Thrun开始首次尝试自动驾驶汽车的研究,他带领学生和教职员组成团队,设计出了Stanley机器人汽车。Stanley凭借可以独立在沙漠中行驶132英里的出色能力,在2005年的DARPA机器车挑战赛中获得200万美元奖金。

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刚开始,谷歌对六辆丰田普锐斯和一辆奥迪TT进行了改装,在加州山景城进行路测,还聘请了专业的驾驶员坐在司机座位上进行监管。七年后的今天,谷歌的无人驾驶汽车在路测时仍然配有驾驶员,准备随时接管汽车控制权。

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谷歌无人驾驶汽车利用GPS、传感器、雷达、激光等装置对周围环境进行探测。传感器甚至能发现距离汽车二个足球场的物体,其中包括行人、车辆、施工区,甚至是一只鸟。 发展迅速

2010年,谷歌无人驾驶汽车的测试里程超过了14万英里。该公司发表博文称,无人驾驶汽车能够把每年因交通事故死亡的人数减少一半。在这一年,谷歌自动驾驶汽车团队也招来了几名重量级人物:Chris Urmson(曾带领团队赢得2007年城市挑战赛)、Mike Montemerlo (带领斯坦福团队赢得了2005年城市挑战赛)、Anthony Levandowski(研发了首款自动驾驶摩托车)。

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2011年,谷歌把测试车型由丰田换成了雷克萨斯,改装了23辆RX450H SUV。

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2014年对谷歌无人驾驶汽车是至关重要的一年。4月份,谷歌通过博客表示,测试车辆已经可以应对数千座城市的道路交通状况。这是自2012年以来,谷歌第一次对无人驾驶汽车项目的信息进行了正式更新。

这一年5月,谷歌开发出了自己的车型,并在Code Conference上进行展示。谷歌的原型车没有刹车、没有方向盘,甚至没有油门,只有一个用于启动汽车的按键。谷歌把其最高速度限制为每小时25英里,计划生产大约100-200辆。一年后,谷歌在山景城对其进行路测。

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2015年9月,谷歌聘请了John Krafcik担任无人驾驶汽车项目首席执行官,John曾经是现代和福特公司的高管。同年12月,多家媒体报道谷歌正在与福特联合开发自动驾驶汽车。但遗憾的是,谷歌最后并未与福特达成合作协议。

挑战不断

随着无人驾驶行业的升温,谷歌面临来自通用、福特、宝马等传统汽车厂商以及Uber、Otto、Comma.ai等互联网公司的夹击,而无人驾驶汽车项目也陆续爆出高管离职、进展不利、缺乏合作者等不利信息。

今年2月,谷歌无人驾驶汽车遭遇了第一起交通事故——与一辆公交车相撞。媒体开始关注无人驾驶的安全问题。

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4月,谷歌开始在亚利桑那州测试无人驾驶汽车。谷歌表示选择亚利桑那州是因为该州的沙漠环境有助于了解“汽车及传感器能否适应极端的温度和空气中大量的沙尘”。

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5月份,谷歌宣布和Fiat Chrysler汽车公司联合开发无人驾驶汽车,Fiat将向谷歌提供100辆 Chrysler Pacifica Hybrid面包车用于测试。

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8月,谷歌挖来Airbnb前高管Shaun Stewart,标志着自动驾驶汽车向商业化又迈近了一步。然而在这一月,加盟七年的Urmson高管从谷歌自动驾驶汽车项目离职,他表示,“现在谷歌无人驾驶汽车的测试里程已达到180万英里。是我离开去开辟新事业的时候了。”

今年9月,谷歌又一辆自动驾驶汽车发生交通事故,司机受伤住院。消息人称,这是谷歌汽车遭遇的最严重的一次车祸。据一月份的数据统计报告显示,谷歌无人车每行驶9600公里就会发生一起交通事故,超过美国交警出勤率(每8万公里)。这引发了大量民众对于无人驾驶汽车带来安全隐患的担忧。

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据最新数据显示,谷歌无人驾驶汽车在四个城市的测试里程已经超过200万英里。目前,有24辆雷克萨斯SUV和34辆原型车在路上进行测试,每周测试里程最多能达到2.6万英里。不过,虽然Uber和特斯拉等竞争对手已经向大众公布了自动驾驶汽车,但谷歌并没有透露自家汽车对外销售的时间。该公司计划在今年年底,把自动驾驶汽车项目剥离成Alphabet旗下一家独立公司。

提起无人驾驶,人们很容易会先想到谷歌。自2009年以来,谷歌无人驾驶积累了大量的数据和经验,但随着行业的升温,入局者不断增多和谷歌的无人驾驶项目内部的挑战,谷歌在“七年之痒”的关头选择将自动驾驶汽车项目剥离。而这步棋走得是对是错,也许只有时间才能定夺。