苹果是世界上最成功的企业,未来如果它想继续保持成功,必须依赖AI技术。如果问:在硅谷有哪些企业在AI方面领先?我们可能不会马上想到苹果。事实上,苹果早期的AI技术仍然是惊人的,至少苹果新招的高级雇员是这样认为的。卡内基梅隆大学研究员罗斯·萨拉赫丁诺夫(Russ Salakhutdinov)最近在Twitter上宣布,他已经加入苹果,其工作职责包括管理和建设AI团队。未来,他仍然会继续担任卡内基梅隆大学的教授。

在Google+上,萨拉赫丁诺夫写道:“苹果正在执行一些引人注目的AI和机器学习项目。”他会和苹果携手打造一个由顶尖机器学习和深度学习专家组成的团队,挑战一些研发项目,同时还会指导员工从事基础研究,推动AI技术的发展。

从今年2月开始,萨拉赫丁诺夫成为卡内基梅隆大学计算机学院的助理教授,在此之前,他在MIT、多伦多大学搞研究。除了机器学习和深度学习,他还擅长利用AI从大型数据集中寻找特定模式。

到底苹果安置了多少员工开发AI?公司不愿意透露。但是从最近的招聘消息和人才并购消息来看,苹果需要很多的人才。

苹果AI在哪里?你已经沉浸其中

苹果在细微之处用上了AI技术,用来增强用户体验。例如,苹果用AI改进iPhone的续航时间,识别照片中的人物身份和目标物,在“Siri App建议”功能上,苹果用AI预测用户即将打开的下一个APP是什么。

在iPad Pro上,苹果用机器学习技术防止手掌误触,有了这门技术,手写笔用户可以将手掌放在屏幕上,书写,绘图,不用担心屏幕会对触摸做出响应。

当我们在Apple TV上观看电影,错过了一些对话,你可以问:“刚才她说了什么?”此时苹果会用AI技术搞清“她”代表的是谁,然后告诉你她说了什么。

AI的身影已经出现在苹果产品中,上面只是举出了少数几个例子。

苹果AI还有一个独特之处:为了保护隐私,苹果将个人数据存储在手机上,而不是放在云端,谷歌和亚马逊就是放在云端的。这是一个挑战,因为企业一般会将用户的数据采集起来,放在数据中心,然后用来训练神经网络。

用AI武装Siri

在苹果AI版图中,Siri最引人注目。苹果新闻发言人表示,公司正在用更加先进的AI技术增强Siri。现有的Siri是建立在AI之上的。2年前,Siri引入了许多先进的机器学习技术。苹果宣称,AI大幅提高了Siri的语音识别能力,提高了结果的精准度。但是用户似乎没有注意到,抱怨仍然无处不在。

知名科技记者莫博士最近刊文批评Siri,标题居然是“为什么Siri如此无能?”莫博士认为,从现有产品来看,Siri存在局限,不可靠,无法成为苹果迎接未来AI大战的有效武器。

第一代虚拟助手包括Google Now、微软Cortana、亚马逊Alexa 及其它,至少从用户的角度来看,Siri也是其中之一。这些服务给人一种错觉:虚拟助手可以理解我们所说的话,然后用语音给出回应。在特定环境中,回答特定问题时,虚拟助手的确表现不错,但是它们没有更先进的AI支持,无法很好理解问题,无法满足用户的需求。

用未来的AI精炼今天的虚拟助手,对于硅谷科技巨头来说,这是一件必须做的事。不难想像,未来虚拟助手将会替代大部分谷歌搜索,大多的日历互动、任务清单也会被替代,智能家庭设备的远程控制、按钮和拨号也会被虚拟助手替代。可以毫不夸张的说,未来虚拟助手将会无所不能。

作为一家企业,如果可以提供最有吸引力的虚拟助手工具,就可以拥有巨大的竞争优势。对于公司的其它产品来说,AI虚拟助手可能会成为终极“诱导性毒品”。例如,如果用户越来越依赖未来的谷歌AI虚拟助手,他们可能更愿意购买谷歌和Android手机、Chromebook笔记本,更愿意使用谷歌浏览器,购买Android电视。对于苹果来说,这是一个大麻烦。

对手谷歌

竞赛已经开始,谷歌可能会成为赢家。在照片中识别人物、对象和地点,挑选最佳的照片进行编辑,谷歌AI已经取得了巨大的进步。“智能回复”(Smart Reply)功能已经植入Google Inbox和Allo即时通讯软件,在先进神经网络技术的支持下,该功能可以提供回复建议。

科技巨头纷纷抢购AI创业公司。CB Insights的报告显示,自从2011年以来,苹果、谷歌、微软、英特尔、IBM、雅虎、eBay、亚马逊、AOL、诺基亚、Facebook、Twitter、Salesforce和甲骨文已经合计收购了140家AI公司。

无论从数量还是从质量上讲,谷歌的收购都处在领先位置。在过去5年里,谷歌收购了11家AI创业公司,2年前,它还收购了DeepMind。不需要人类输入,DeepMind系统就可以用自己的记忆学习。

科技人士对谷歌新的助手工具(Assistant)抱有很高的期待,新助手工具将为虚拟助手世界带来更先进的AI。谷歌助手已经出现在Allo即时通讯应用和Home虚拟助手应用中,最近推出的Pixel智能手机也嵌入了新助手。未来,新的谷歌助手还会进入Android Wear手表、Chrome浏览器和汽车。

可惜的是现在的谷歌助手仍然难以让人满意。现在助手返回的结果并不理想,和谷歌语音搜索的“手气不错(I'm Feeling Lucky)”选项差不多。助手增加了对话引擎,你可以围绕同一个主题深入提问。有时助手还会干涉对话,提供一些额外信息和推荐建议。

谷歌助手的许多AI功能来自于已经存在的AI服务,例如,如果我们向助手下命令:“显示我的猫的照片。”此时谷歌助手会从Google Photos提取猫的照片。

今年12月,谷歌准备开放“Actions on Google”和嵌入式谷歌助手SDK(Embedded Google Assistant SDK),让软件和硬件开发商支持助手,此举将会拓展助手的应用范围。

在虚拟助手领域,还有一家公司值得期待,它就是Viv Labs,这家公司是戴格·吉特拉斯(Dag Kittlaus)、亚当·切耶尔(Adam Cheyer)、克里斯·布里格姆(Chris Brigham)创办的。Viv秘密研发了4年,今年5月才露出真面目。和谷歌助手一样,Viv也采用了机器学习技术,可以整合第三方程序,能够记住用户的动作和选择,可以向餐馆订位,可以呼叫Uber。月初时,三星宣布收购Viv。

三星销售大量的设备,它可以将Viv植入设备中,包括智能手机、电视和冰箱。4月时,三星曾经展示原型虚拟助手设备Otto,它可以和亚马逊Echo、谷歌Home竞争。

科技新闻网站The Information今年5月报道称,苹果正在开发Siri设备,它可以与Echo、Hom一较高下。

MR时代的Siri

有传闻说,苹果可能正在开发用更先进AI驱动的Siri原型产品,科技人士、作家罗伯特·斯考伯(Robert Scoble)曾在文章中表示,消息人士告诉他,未来的iPhone只是一块透明的玻璃,安装了电子元件,下面是电池条。斯考伯在邮件中告诉fastcompany记者,有三位消息人士向他描述了相同的iPhone项目,他们曾经看到过演示设备。

有一点特别值得注意,iPhone可以放进头盔中,提供类似微软HoloLens一样的体验,此时,混合现实(MR,mixed reality)中的“现实”是通过透明玻璃观看的,而不是手机摄像头。

斯考伯相信,透明iPhone只是一种选择,它并不代表整个产品线。斯考伯还说,苹果已经向Viv团队展示过新的混合现实Siri,正是因为效果惊人,导致Viv决定卖身给三星。

从过往历史来看,苹果比较保守,不会用尖端技术开发新产品,所以说,我们不太可能很快看到透明AI iPhone和混合现实苹果头盔出现。

苹果会不会用更好的AI武装新版Siri?听起来极有可能,对于苹果来说,这是一件紧迫的事。

现在的Siri是以AI作为基础开发的,它完全有必要变得更聪明一些,更快一些,否则苹果就会落后。