此前曾有报道称,智能软组织自主机器人(STAR)的切割比专业外科医生更精确,并称这预示着外科手术的未来。但是,最近一项最新的研究表明,人类医生在外科手术方面的表现仍然会胜过“机器医生”。相比机器人,人类医生完成手术的时间要更短,失误率也不高。

STAR机器人切割更精准

在今年的智能机器人与系统国际学术会议(IROS 2017)上,STAR机器人的发明者宣布,在此前进行的实验中,STAR机器人表现出的切割比专业外科医生更为精准,对周围肌肉的伤害也更少。

早在2016年,STAR机器人已经取得了令人印象深刻的成就:它成功地将两段猪肠缝合在一起,比经验丰富的外科医生更为规则,用于做手术的活猪也没有出现任何并发症,为机器人独立完成手术迈出了重要一步。

而此前人们所说的外科手术机器人,并不能自主进行手术,仅仅是向手术提供有用的机械化帮助。美国马里兰大学机械工程专家艾利克斯·克里格表示,这项最新成果让他真的相信,自主机器人应是外科手术的未来。他表示,该技术将首先出现在手术的小部分功能上,随后会越来越复杂,其一旦完全开发和验证,人们会看到手术将由这样的机器人来进行。

研究团队表示,他们下一步将训练STAR机器人处理具有复杂三维形态的肿瘤,这将需要新的摄像机进行视觉跟踪以及更为复杂的手术规划软件。

机器人手术越来越流行

2010年至2017年,越来越多英国全民保健医院(NHS)前列腺癌中心用机器人做手术,2010年每5个中心就有1个提供机器人手术服务(65个中心有12个提供),到了今年有四分之三用机器人做手术(49个有42个提供)。为什么会这样呢?部分是因为癌症手术太复杂,越来越多的手术向少数大机构集中;有的中心提供机器人辅助根治性前列腺切除术,中心吸引的男性患者越来越多。在这段时间内有16个中心关闭,不过没有一个提供机器人手术服务。

与传统手术相比,没有证据证明机器人手术可以提高幸存率,减轻副作用,不过机器人手术还是越来越流行。本月,专家在《柳叶刀-肿瘤学》(The Lancet Oncology)发表论文说,如何评估NHS新技术的效果,我们必须妥善管理,必须确定质量指标,告诉病人,让他自己选择。

伦敦卫生及热带医学学院(London School of Hygiene and Tropical Medicine)专家阿加沃尔(Ajay Aggarwal)说:“机器人前列腺切除术流行起来,以此为依据,病人似乎认为机器人能够提供很高质量的医疗服务,事实上并没有证据证明机器人手术比开放手术更好。英国全民保健医院向新技术投入大笔资金,有时这些技术都没有得到证明,技术不只对病人接受的医疗保健类型造成直接影响,还对整个服务架构造成影响。”

病人愿意让机器人给自己做手术,这些手术虽然是经验丰富的外科医生操纵的。年初时,《伦敦科技周刊》曾对2000多名成年人发起调查,41%的受访者愿意让医生将微芯片装进身体,监管健康状况,还有30%的人愿意将整个手术交给机器人来完成。

为什么?关键是因为机器做手术很精准。机器人做手术流血更少,住院时间缩短,康复更快。在许多医疗领域,机器人的应用范围越来越广。

机器人手术会不会很快成为外科医生、病人的第一选择?英国伦敦巴兹保健和国民信托(Barts Health NHS Trust)胸腔外科顾问萨沙·斯塔马克沃西(Sasha Stamenkovic)认为有可能。他说:“手术方式已经改变,再也不可能回到过去了。我预测,最终英国所有部门都会使用某种形式的机器人平台,因为这种平台帮助很大。”

人类医生可能更胜一筹

自十年前,英国第一台“机器医生”面世以来,机器人手术的执行案例一直在不断地攀升。无论是在前列腺切除手术、膀胱切除手术、肾切除手术中,还是在肿瘤切除手术中,外科手术机器人一直扮演着越来越重要的角色。

按照人们通常的认识,让外科机器人来做手术,肯定会比人类医生更精准、更熟练、更快,但日前的一项最新研究却揭露出了一个截然相反的结论:对病人来说,外科机器医生“操刀”非但不会提升对他们的治疗效果,反而还会让执行手术的时间变得更长。

主导这项研究的斯坦福大学医学院的研究者们收集了2006年至2012年间,美国416家医院所进行的25000场手术的相关资料。

他们发现,在所有接受人类医生进行肾切除微创手术的病人中,只有28%的病人经历了超过4个小时的手术。相较之下,在所有接受“机器医生”手术的病人中,有将近46%的病人在手术刀下待了4小时以上的时间。

斯坦福大学泌尿外科副教授本杰明·涌博士(Benjamin Chung)表示:“我们发现,虽然在手术治疗效果和住院时间方面没有什么数据统计上的差异,但有机器人参与的外科手术的费用更高,延长手术时间的可能性也更高。”

目前,英国医院系统中约有60台“达芬奇机器人”,它们提供了有机器人辅助的外科手术服务。每台“达芬奇机器人”的费用约为100万英镑(约合人民币871.4万元),这些外科手术机器人提供了3D增强手术画面和诸如微型相机、微型工具这样的特制医疗仪器。

这些斯坦福大学的研究者们同时也表示,机器人在一些精细手术中无疑还是起到了很大的帮助,这些手术要求具备更高水平的细致操作,或是可拓展的体内缝合操作。

但这项新研究表明,对于那些技术难度不是很大的外科手术,比如摘除整个肾,人类医生很可能要表现得更好。

虽然,这些研究人员也表示随着时间的推移,机器人执行手术所需要的时间会变短,人类医生和“机器医生”执行手术的成本差距也将缩短,但就目前的情况来说,研究结果表明有机器人辅助的外科手术并不总是病人最好的选择。

“每个人肯定都会有这样的冲动,我要用最贵的医疗设备,”涌博士补充说道。

“但保持理性消费同样也很重要,我们应清楚救命钱到底该怎么花。”

“虽然让机器人去执行外科手术有一些优势,但这些优势真得能说服我们,这些额外多花的钱确实花得值吗?”