缝制简单的衣服是非常典型的重复性劳动密集型工作之一,似乎早在几年前就实现了自动化。但是要让机器人做到这一点却并不容易。衣服面料通常比较柔软,尤其是用来做T-shirt的针织面料。人类可以轻松调整,引导衣服面料移动,以确保缝制线的笔直整齐,但这对机器人来说确实一件很难的事情。

经过多年研究,2015年,SoftWear Automation 推出了缝纫机器人 LOWRY,利用机器视觉识别针织面料的变形并进行调整。尽管时机器人还只能生产浴室垫等简单的产品,时至今日,技术已经足够先进,缝纫机器人已经能够完成整件T-shirt制作以及牛仔裤的大部分工序。据该公司介绍,现在的缝纫机器人效率比人类高多了。

SoftWear Automation 的一条缝纫机器人生产线可以替代 10 名工人组成的传统生产线,在8小时内生产1142件T-shirt,而人工生产线每小时只能生产669件。从另一个角度来看,缝纫机器人生产线只需要一个工人操作,而每个小时生产的T-shirt数量相当于17个工人。

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该公司试图变革服装生产自动化,已经引起了很多服装厂的兴趣,其中包括为阿迪达斯和阿玛尼代工的苏州天源服装有限公司。天源服装已在阿肯色小岩城投资2000万美元建造一座10万平方英尺的工厂,计划于2018年开业,该服装厂配备21条机器人生产线,一年能生产120万件T-shirt。

通常来说,由于人工成本较高,美国制造业的生产成本要比中国高很多。但是,据天源服装董事长唐信宏介绍,在这条完全自动化的生产线上,每件T-shirt的人工成本仅为0.33美元。根据全球劳工和人权研究所的估计,在孟加拉国生产牛仔衬衫的人工成本大约为0.22美元,而在美国则需要7.47美元,缝纫机器人生产线帮助天源服装的美国制造T-shirt人工成本降到跟全球最便宜的劳动力市场之一相当。

可以预见的是,缝纫自动化的兴起已经引起了服装厂及社会的关注,在未来几十年内,它可能取代亚洲数量庞大的低薪服装工人。去年,国际劳工组织(ILO)预测印尼将有64%的纺织、服装、制鞋工人被机器人取代,越南为86%,柬埔寨则高达88%。报告指出,如果政府和雇主开始准备新的高科技工作,工人可以获得更好的工资。 如果不这样做,后果非常可怕。

目前,SoftWear Automation只在买过出售T-shirt自动化生产线。该公司首席商务官Pete Santora表示,销售必须从本地开始,如果在全球开放销售,公司很难服务所有客户。他们还需要时间进行扩张。但是如果是像天源服装公司这样的外国公司想在美国生产,SoftWear Automation很乐意为他们提供缝纫机器人。