日本宇航局JAXA最近在国际空间站上安装了一个机器人,它的主要作用是节省宇航员的时间。机器人的名称是Int-Ball,是一个装有摄像机的球形机器人。它可以由地球上的团队控制,能在空间站中飞行(在空间站应该没有不能飞的吧……),用一系列推进器进行移动,然后记录空间站里发生的事。

Int-Ball完全由3D打印制造,使用的是现有的无人机技术。看起来就像是一个漂浮着的漂亮的蓝色眼睛。JAXA表示,机器人可以随时随地通过自主飞行移动,并可以从任何角度录制图像。它重1kg,直径15cm,有12个螺旋桨。

Int-Ball是在今年6月3日,由SpaceX的猎鹰9号火箭送入太空的,现在位于空间站的日本实验舱中。

JAXA估计,宇航员要花大约10%的时间拍摄他们做的工作,并将图像发送回地球进行分析。有了Int-Ball后,宇航员有更多时间来进行实验和空间站维修。

Int-Ball不是空间站的第一个机器人旅客,倒不如说那里是机器人的乐园。

早在2006年,美国宇航局NASA就将三个可自由飞行的小型机器人送上了国际空间站。这些名为SPHERES的机器人在太空进行了长达600个小时的实验,开展了包括自主形态飞行、空间站导航和地图绘制等丰富实验,甚至还运行了中学生在团队比赛中编写的程序。

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美国宇航员Scott Kelly正在国际空间站上和SPHERES一同工作

SPHERES需要始终处于宇航员监督控制下(因为它们比较易燃等原因),而且依赖一次性碱性电池组供电,由二氧化碳推进罐提供动力。

后来SPHERES有了继任者Astrobee,后者是一个全新平台,能够在国际空间站完全自主地和安全地运作,其中最大的改善就是推进系统。而且它完全使用电动推进系统,通过扩展坞能够自行充电。

Astrobee也自由得多,它能够在国际空间站的美国舱、欧盟舱和日本舱中进行自主导航移动。

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Spotty

另外,有媒体报道,俄罗斯联邦航天局Roscosmos要联合社交媒体Vkontakte(俄罗斯的Facebook),在今年3月将一款小巧玲珑、精致可爱的太空机器人Spotty送入国际空间站。

Spotty也是球形,它身上安装了一个投影设备,Vkontakte用户可以通过直播软件随时随地了解国际空间站里发生的一切。另外,Vkontakte用户还可以收到来自国际空间站的图片和视频,并和宇航员进行亲密对话。

当时的消息称,Spotty将与俄罗斯宇航员Fyodor Yurchikhin共享一个太空舱,并从外太空发送有关太空生活的图片和视频,搭建地球用户与宇航员交流的平台。但记者查阅新闻发现,目前还没有Spotty已经登上太空的新闻。

国际空间站的机器人还有很多。

2013年,丰田开发的机器人Kirobo被送往国际空间站。Kirobo是一款身高只有34厘米,体重仅1公斤,身手却异常灵活,同时具备语音功能的机器人。

这款机器人能在无重力的条件下安全展开工作,具备面部识别功能——甚至能读懂人的情绪反应,并且能跟宇航员进行对话。

更早的2010年11月,一个叫作Robonaut R2的机器宇航员就乘着美国的发现号航天飞机进入太空,成为了第一个进入国际空间站的机器人。

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R2最开始进入太空只是为了进行更多的操作测试,但是随着技术升级,最终它将开始履行其最初的设计任务——帮助空间站太空行走的宇航员进行舱外作业,或代替人完成如太空行走等危险作业。

在空间站工作的前三年,R2并不完整,只能躯干、头和手臂。后来在2014年,NASA给它送来了一双腿。它的身高也从1.3米一下增长到了2.5米。这样,如虎添翼的R2能更好地完成空间站舱内和舱外的各种常规及重复性任务,比如打扫卫生和抓取物品之类的。

不过R2去往太空的是一张单程票,一旦进入国际空间站,“有生之年”都不会再返回地球。