受海龟、蚱蜢和鳄鱼等动物启发,瑞士洛桑联邦理工学院(EPFL)的研究人员已经研发一些令人印象深刻的机器人。而现在该校的研究人员开发出一种全新的机器鳗鱼Envirobot,能够在水面蜿蜒前行并找到污染源。

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Envirobot可以通过远程控制或自主前行,长度为1.5米长(5英尺),由单独的模块组成,每个模块都容纳一个小型电机。这些电机使机器鳗鱼能够顺利地在水面前行。同时,其中一些模块包含用于测量电导率和温度的传感器,而其他模块则包含用于装水的容器。这些容器中也会包含细菌,小型甲壳类动物和鱼类细胞,它们作为生物传感器。

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通过观察这些生物体进入容器后对水作出的响应,操作人员可以了解水中的污染物和毒性。现在,这个团队只是在实验室里进行测试,这种方法被证明是非常有效的。

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该校基础微生物学项目负责人Jan Roelof van der Meer表示:“例如,当接触非常低浓度的汞时,我们培养了产生光的细菌。我们可以使用发光计检测这些变化,然后以电信号的形式传输数据。”

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这些生物传感器还涉及使用水蚤,它们是体长小于5毫米(0.20英寸)的甲壳类动物,其运动受到水中毒性的影响。Envirobot的其中两个模块包含水蚤,一个在清水中,一个在游泳时被吸入。通过跟踪每个容器中生物的运动,研究人员可以获得水中毒性指示。

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就目前来看,生物传感器和实际污染物的进一步测试仍然存在一些缺点。但最终,研究人员希望Envirobot或者遵循一个提前设定好的路径顺利找到污染源。