如果不是百度首页的LOGO,可能很多人都不知道今天是机器人之父约瑟夫·恩格尔伯格(Joseph F. Engelberger)的诞辰。1957年,恩格尔伯格创立了世界上第一家机器人公司,并于2年后推出了第一个工业机器人Unimate,恩格尔伯格也因此被誉为“机器人之父” 。

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恩格尔伯格于1925年7月26日生于纽约,拥有哥伦比亚大学物理学士、电机工程硕士学位。1956年一场酒会中,恩格尔伯格与发明家德沃尔(George C. Devol, Jr.)相识,两人不仅谈论起科幻小说大师阿西莫夫(Isaac Asimov)的机器人哲理,还聊到德沃尔所申请的“可编程物件移动装置”(Programmed Article Transfer)专利有何潜力,两人从此结下不解之缘。

恩格尔伯格深受阿西莫夫影响,对机器人有相当浓厚的兴趣,他认为德沃尔的专利发明跟机器人相当类似,具有发展潜力。后来恩格尔伯格与德沃尔紧密合作,1959年研发出全球首台工业机器人原型“Unimate”,两年后开始大量生产Unimate 1900系列机种,逐渐导入工厂生产使用,而通用汽车(General Motors)便是其中之一,也因此领先业界成为最早启用自动化生产的汽车大厂。恩格尔伯格改变了现代工业生产模式,也推动机器人技术发展。

但是,他的成就还不仅限于此,1983年,工业机器人市场正处于火爆阶段,恩格尔伯格和他的同事们毅然决然地将Unimation公司买给了西屋公司,并且创建了著名的TRC公司,转而开始研究服务机器人领域,当时,恩格尔伯格出售的第一个服务机器人“护士助理”,一经发布就广为人们所赞叹。他所研制的HelpMate机器人,直到现在,还被广泛的应用于各个领域,比如服务于全球各地的医院,为病人送饭、送药、送邮件。

美国机器人工业协会会长杰夫·伯恩斯坦(Jeff Burnstein)曾经发表过一份声明,对恩格尔伯格大加赞扬:“恩格尔伯格对科技进步作出了巨大贡献,正是因为他,机器人成为了全球性产业。他几十年前就能从昆虫、鸟类等生命身上联想到机器人,他走在了时代前列。他最常说的一句话就是:‘你认为机器人能做到吗?’这个激励了许许多多研究人员,激励着他们进步的同时,也让无数优秀的机器人产品诞生。“

2015年12月1日,恩格尔伯格于家中安然辞世,享年90岁,由于恩格尔伯格对机器人领域的巨大贡献,他被评为美国工程院院士。还被伦敦《星期日泰晤士报》评为 “20世纪最伟大的1000名创造者”之一。