我最近参加了在美国举办的第一届AutoSens大会。AutoSens不仅提供了优质的会议议程,也是一次令人感动的历史之旅。得益于见证了汽车革命(汽车经由装配线实现大量生产)的历史地位,底特律(Detroit)被选则主办这场盛事。目前,这座城市也正引领下一波复兴——大规模生产无人驾驶汽车。

此次大会的亮点之一是以M1 Concourse赛道形式打造的现场,基本上它是一个汽车爱好者的乡村俱乐部,配有私人车库和最先进的1.5英里(约2.4千米)表演赛道。在此次会议期间,一家专门开发无人驾驶汽车的Dataspeed还提供了自动驾驶车的试驾。

为了加深印象和经验,大会在亨利·福特博物馆(Henry Ford Museum)举行了一场晚宴活动,表达对于Ford、爱迪生(Edison)和莱特兄弟(Wright brothers)等历史上伟大发明家的尊崇。而与Dataspeed的自动驾驶车共同展示的是20世纪初的Ford Model T,这是第一辆由装配线生产的汽车,不仅带来汽车革命,也让车子成为当今个人最重要的交通方式。看着这辆精致的古董车和现代化的无人驾驶汽车并排展示,不禁让我想到从马车过渡到汽车以及从人类驾驶车辆过渡到无人驾驶车之间,这二者存在的种种相似之处及其挑战性。

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大约在1917出厂的Ford Model T和Dataspeed提供的2017年版自动驾驶车并排展示 (来源:Dataspeed)

汽车革命

大约在一个世纪以前,当“不用马拉的车子”这个新的汽车概念出现时,曾经被抨击为激进的言论。就像大多数的革命性发明一样,汽车并未被公开接受,而且被认为对于当时的主要交通工具——“马”来说,造成了压力、阻碍且极其危险。汽车取代马车进而“接管”道路的发展之路十分坎坷且缓慢,当时的法律规定各种以马达驱动的汽车驾驶在每个十字路口都必须下车,发出巨大响声通知大家有车子来了。

当时的法律还详细规定了执行的细节,包括如何一起鸣声或其他具爆发力的方式等等。这如果发生在今日尖锋时段的拥挤车流中,势必会引发严重的问题。

谨慎的投资人也反对汽车产业。根据AmericanAutoHistory.com的一篇文章报道,Michigan Savings Bank总裁在1903年时曾经建议不要投资福特汽车公司(Ford Motor Co.),他说:“马永远不会过时,而汽车只是流行一时的新鲜事。”

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Michigan Savings Bank总裁在1903年时曾经说:“马永远不会过时,而汽车只是流行一时的新鲜事。”(来源:Unsplash.com)

从今天的角度来看,在过了一个世纪后的我们当然会嘲笑这种疑虑。然而,不情愿接受机动车辆的当时,和现在对于无人驾驶汽车的踌躇与迷茫又有什么不同?到了未来,人们可能又会认为现在对于无人驾驶汽车的保守作法与缓慢进展过于谨慎了。

最终,正如你可能已经注意到的那样,车辆的确占据了主导地位,毕竟道路上已经看不到马了,而我也期望无人驾驶汽车同样遵循类似的发展道路。以马车过渡到汽车时代的时间表来看,逐渐增加中的无人驾驶汽车很快地将会成为个人运输的主要形式,尤其是在城市和人口稠密地区。此外,预计我们也将会看到人类驾驶汽车在三十年内消失,除了爱车人士的特别收藏与休闲,就像马在汽车时代的情况一样。而且,就像我的同事Gunn打趣的说,即使是赛车也可能被无人驾驶汽车取代!

无人驾驶汽车引领下一波重大变革:量产才是关键

汽车在Model T出现之前已经存在一段时间了,但只有上层阶级才有机会拥有。虽然许多有钱人都买得起车子,但由于当时缺乏基础设施以及法律的限制,车子的利用率并不高。一旦装配线就绪,生产的汽车数量大幅增加,除了铺路以及相应地立法与整顿交通以外别无选择。

为了推动下一场革命,眼前还有一大步要走。尽管无人驾驶汽车经常成功登上新闻头条,但还不足以威胁到要取代掉路上的所有车辆。为此,无人驾驶汽车还必须等到大量生产和具有竞争力的定价后才能受益。一旦无人驾驶汽车的成本降低,让更多人利用的自动驾驶交通建设也会变得更完善。

你信任人工智能为你开车吗?

如果我继续比较两个时代,一个世纪以前对于汽车的疑虑,到了当代社会就变成“无人驾驶汽车将由另一种仍令人们质疑的技术——人工智能(AI)所驱动”的现实。除了人们存有“机器人有一天将会占领这个世界“的预设立场,汽车制造商还必须克服人类本能无法完全信赖自动驾驶技术的挑战。车子会不会出错?故障了怎么办?如果没及时反应呢?这些都是很合理的顾虑,无论是针对值得信赖的马和第一部车,以及可靠的车子和自无人驾驶汽车原型。

而今,大家都很清楚,车子比马更安全且有效率。这可是花了好长一段时间才实现,而且还必须有道路、交通标志与灯号。现在,等到大家待在车内感到极其舒适时,问题就变成了必须关注于驾驶任务上了。

至于人工智能呢?深度学习以及其他形式的机器智能开始广泛用于行动与连网装置、语音接口,以及日常生活的许多方面。这些技术正持续改善,并在许多领域超越人类的成就,从围棋人机大战到影像辨识等,最终也将会实现安全的无人驾驶汽车。

那么问题来了,人类还需要多少时间才能进入无人驾驶汽车时代?

(本文来源于EETT,编译:Susan Hong)