随着自动驾驶技术持续发展,厂商开始尝试将技术拓展至多种车型应用,但多数地区都仍未同意无人驾驶汽车上路测试,为了更了解无人驾驶汽车在现实生活应用可能出现的问题,麻省理工(MIT)团队决定先在另一种小型移动工具上测试:轮椅。

据Techcrunch报导,过去几个月在麻省理工的校园里,学生和职员都过着相同的生活,快步前往某处、几个人聚在一起深入交谈、或是当低头族看着手机走动,不太一样的只有一个小地方,那就是自驾轮椅的出现。

电脑科学与人工智能实验室(CSAIL)正在测试这项移动设备技术,让自驾轮椅在校园走动不仅是广告机会,也是测试的绝佳机会,因为校园内人群的移动路径无法预知,就像人在一般道路行走,碰撞经常发生。

能进行这种现实生活的测试,也是自驾轮椅最早出现的原因。

由于安全性的考量及许多综合因素,自驾汽车难以在一般街道上测试,尤其像在波士顿这样人口众多的城市。做为遥控车和一般车辆间的良好中间地带,轮椅让研究人员能更快的测试、改良自己的想法。

除此之外,这项技术也能提供有移动障碍问题的人协助,麻省理工机器人软件工程师 Thomas Balch 表示,目前正进行的研究把“轮椅”当作一个平台思考,但其中有一些人已经开始讨论,要针对轮椅专门进行相关研发。

“自从进入 CSAIL,我看到许多人进行的研究,都是专注于如何帮助残疾人士更轻松处理事情。”

在 CSAIL 的自驾轮椅上,除了有与一般车用相同的光学雷达(LIDAR)感测器以外,还有早在 2010 年自驾车话题兴起前,CSAIL 就开发出的制图技术,这个系统会创造一个轮椅位置周遭的 3D 地图,再透过另一个较小的感测器检测出障碍物。

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轮椅移动的路径将会在搭载的平板上呈现,这并不是什么太令人兴奋的旅程,因为自驾轮椅的行进缓慢但平顺,就这大概就是你会希望电动轮椅出现的行为一样。

当系统检测到有人时,轮椅将会慢下来直到完全停止,重新调整位置让人从路线上消失,这个过程大概需要 10~15 秒。这个技术对轮椅来说相当友善,但某种程度上显得过于谨慎,可能不适用一般汽车。

为了增加额外的保护功能,Balch 还在轮椅上装了 Xbox 的控制器为紧急刹车使用。这或许也能当成提醒,即使在这么慢的速度下行进,在没有人操纵的情况下,研究人员仍得设置许多措施来确保系统可用及安全性。

截至目前为止,CSAIL 的无人驾驶汽车研究还没使用在真正的商业用途中,但一旦这项系统开发完成,有一天或许将能够部署在繁忙的医院中,协助运送病人至各馆区。麻省理工目前正在与世界各地的医院就潜在的试点项目进行讨论。