上周五以来,朋友圈几乎被软银收购波士顿动力的新闻刷屏了,一年多以来,大家关注的波士顿动力终于有了下家,更关注软银的孙正义花大把银子买了个不挣钱的机器人公司,他到底是怎么想的?未来会有什么计划呢?

软银接盘波士顿动力的动机

从成立到委身谷歌,波士顿动力存在的最大问题就是技术难关的跨越需要时间,成熟的商业化路径没有着落,专家认为,不管是大狗机器人还是双足机器人Atlas,投入市场至少是十年之后的事情,但这个时间显然不是谷歌能容忍的,所以,波士顿动力被卖也在情理之中。那么,面对如此现状,软银依然选择大手笔收购,其动机究竟在哪里呢?

对此,麻省理工学院副教授 Cynthia Breazeal认为,“ Boston Dynamics有很强的locomotion技术,他们可能试图通过收购实现双赢。”

日本软银集团由孙正义创立于 1981 年 9 月,前身是日本软件银行。经过三十多年的发展,尽管软银旗下业务众多,在全球都有庞大的投资,其运营商业务遍布全球,但它的核心产业依然是通讯产业,在经历宽带、固网、移动等运营阶段之后,软银集团需要转型,并寻求新的业务增长点。

对机器人领域的布局,孙正义在数年前就已开始。2010 年,在软银集团 30 年大会上,孙正义向员工询问未来转型的机遇在何处,呼声最高的是机器人。尽管机器人是一个载体,但它能融入大量技术,传统技术有 IT、互联网、电信等,新技术有大数据、材料以及人工智能等。

长期关注日本产业经济发展的Sujitech 创始人&CEO Suji Yan说,“这些年,日本在移动互联网领域的发展几乎断代了,而人工智能、深度学习等新兴产业技术都没有太大突破,但机器人属于日本的传统强势产业。软银早几年就在日本门店里就铺上了各种机器助手和实体机器人,造势持续很长一段时间了。”

在日本,机器人产业有非常完整而深厚的研发制造、产业升级等基础,在过去的几十年里,以发那科和安川电机牵头的日本工业机器人一直领跑全球市场。工业机器人领域,全球四大品牌 ABB、发那科、库卡和安川电机中,日本公司占了两个席位,而其他制造业巨头如本田、三菱、川崎、松下等公司,也都在不同业务领域推动机器人的发展与应用。在软银之前,也有消息称,丰田曾尝试收购波士顿动力。

另一方面,日本社会的老龄化现象日趋严重,适龄劳动人口迅速下降,制造业人口远低于中国、美国、印度,而薪资又远高于中国和印度。孙正义认为,日本需要通用、廉价、高性能的、适用于各种工作环境的机器人,比如在老龄化状态下,养老服务,包括情感需求也在逐日增长,而机器人就能胜任这一角色。这意味着,在日本,机器人产业有极强的市场发展空间,而软银也会为波士顿动力探索商业化方面创造很好的土壤。

机器人作为一个系统,首先要通过图像、语音实现对外部非结构化环境的感知与理解,其次要具备一定推理、记忆与学习能力,再次它的运动必须足够灵活,这几个方面必须融合在一起,人形或足式机器人才具备解决实际问题的能力。

借助人工智能技术,仿人型双足行走机器人在帮助人类解决问题方面具有很大潜能,比如送餐、驮物、抢险、采矿等一系列危险或繁重的工作。中国人工智能学会理事长李德毅曾说,“该类型机器人(足式机器人——作者注)在人机交互和复杂地形的适应方面有天然优势。如果运动平衡问题解决好,再用人工智能技术当大脑,仿人机器人将具备广阔的应用场景和巨大的商业化价值,不仅可在机场、酒店、养老等服务行业广阔应用,在高校教具、娱乐影视、军用装备等方面也具有重要价值。”

孙正义真正看好的还有下一代消费者,在他眼里,数字时代长大的人,从小就与机器人接触,成人后,就会很自然地与机器人相处。孙正义由此判断:机器人是继电视机、电脑、游戏机、智能手机之后,未来家庭中的第五大类智能终端。

孙正义的机器人帝国野心

孙正义的机器人帝国,是从Pepper机器人开始的。

2012年初,日本软银收购了法国Aldebaran机器人公司78.5%的公司股份并同意资助后者发展机器人事业,随后日本软银以此为基础成立了软银机器人控股公司(SoftBank Robotics Holdings),简称SBRH。

2014年6月,SBRH发布了世界上第一款可以识别情绪的仿人形机器人Pepper,并于2月正式在日本面向开发者销售。这款售价19.8万日元(约合1万元人民币)的机器人身高1.2米,体重28公斤,胸前自带一块10.1英寸的触摸屏,其锂电池可让其持续工作超过12个小时。

2015年,Pepper开始在日本投入使用,然后进入了欧洲。在日本和欧洲市场,已经有1万多个Pepper机器人投入使用,食品杂货店、咖啡店、银行、地铁站等。

去年6月18日,阿里巴巴联合富士康在日本宣布,将SBRH分别战略注资145亿日元(约合7.32亿元人民币)。交易完成后,阿里巴巴、富士康将分别持有后者20%的股份,软银则持有60%的股份。

此后,软银也一直正在增强Pepper的功能,专注于企业市场,比如零售商、酒店、汽车经销商、医院。去年年底,Pepper开始逐渐出现在旧金山、加州圣克拉拉(Santa Clara)Westfield公司的商场,这是Pepper机器人第一次出现在美国。

但根据附近的店员表示,大部分人还只是抱着好奇的心态去看看,感兴趣者以小孩子居多,几乎没什么人在真正使用它进行室内店铺导航等作用。

据称,SBRH开发Pepper机器人花了3500亿日元(约3.08亿美元),而孙正义本人也对Pepper这款机器人颇感自豪,总是向来访的重要嘉宾展示这款产品。

“他每次看到这款机器人都是满脸笑容。”一位曾经参与Pepper开发的工程师塞巴斯蒂安·卡格农(Sebastien Cagnon)这么说道。

孙正义非常看好机器人的未来,他曾在2014年度软银世界大会上提出,要通过大力发展机器人将让日本的经济竞争力重回全球第一。他将机器人视为是与通信并列的软银支柱事业,并志在打造一个前所未有的机器人生态系统。

关于机器人,软银正在布一个百年大局

从软银对Pepper项目、对机器人项目的重视、以及软银自身的“不差钱”大概可以猜到,这次波士顿动力也算是给自己找了个不错的买家。可以潜心研究手中的“屠龙术”,而暂时不必为柴米油盐担忧。

软银对于机器人布的不是一两年的局,甚至不是十年内的局,而是人类技术革命的下一个新时代。本次一口气收购两家机器人公司,其中一家还像波士顿动力这般世界知名的公司,其机器人帝国的野心已经初露头角。这很有可能只是软银机器人帝国布局的一小部分,未来我们还会看到更多相关动向。

对于这项收购,软银集团董事长兼CEO孙正义发表声明称:“现在仍然有许多问题是人力所无法解决的。智能机器人将成为开启下一阶段信息革命的关键驱动力。而Marc和他在波士顿动力的团队无疑是先进动态机器人领域的领导者。我很欢迎他们加入软银这个大家庭,并期待能支持他们继续推动机器人技术发展,寻找让生活更加轻松、安全和高效的应用。”

有了软银的资金支持,可以预见,研发出能打扫煮饭、会照顾人的机器人保姆不是问题,只是时间长短而已。