年初,外媒曾报道了Drape实验室开发的微型控制仿生机器人DragonflEye,那时候DragonflEye还只是一个演示模型,但是最近,Draper首次发布了DragonflEye飞上天的视频

严格来说,DragonflEye并不是一个机器人,而是一只活生生的蜻蜓,背上背着一个很小的“背包”。背包直接与蜻蜓的神经系统连接并控制蜻蜓的行为,它使用一块微型太阳能电池板进行供电。

DragonflEye(相对于其他机械昆虫)的独特性在于,它不依赖于欺骗昆虫的传感器或者控制他们的肌肉,而是采用光极直接将命令发送到昆虫的神经系统中。这意味着你可以控制蜻蜓飞到任何你想要的地方去,而不用牺牲昆虫本身的飞行技能。

光极是一种比光纤更小、更灵活的新型光导,可用于医疗与诊断,而在装载于活蜻蜓时,则可用于侦察、监测与载重送货,以及引导授粉,从而协助更已耗尽的蜂群。

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第一代的背包引导系统包括能量采集、导航,以及按蜻蜓模型的比例进行光学仿真

DragonflEye 项目是由 MIT Charles Stark Draper Laboratory (CSDL),与霍华德·休斯医学研究所 (Howard Hughes Medical Institute) 合作,前者制作蜻蜓的“背包”,后者则是动了蜻蜓细胞的主意,运用光遗传学技术,通过光讯号刺激动物的神经元细胞,转基因蜻蜓的神经元,加上类似眼球中的感光基因,变得对光线更敏感,也方便科学家通过光讯号控制蜻蜓。

“DragonflEye系统的独特之处在于它是专为实现自主性而设计的,它能从环境能源(如太阳能)进行充电。来自环境中的高效能量有助于缩小系统,使得蜻蜓不会被庞大的电池拖累。”Draper生物医学工程师、该计划的首席研究员Jesse Wheeler表示:“为了向蜻蜓发送转向指令,必须在蜻蜓的神经线光线周围传送光线——其神经线相当于钓鱼细线的大小。为此,我们开发了一种新的光极技术,它非常灵活,而且能够在急转弯时曲折光线。”

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在迭加至蜻蜓背包系统之前的开发板与零部件特写

Wheeler说:“相较于人造的机器人,昆虫在升空、保持稳定飞行以及储存从食物而来的补充能源方面更有效率。DragonflEye系统正是利用了这些生物优势,创造出一种比任何人造机器人更小、更轻且更具隐密性的仿生机器人。”Draper并与霍华德休斯医学研究所(Howard Hughes Medical Institute;HHMI)合作。

Wheeler说,“开发DragonflEye计划的技术为昆虫(也包括重要的授粉昆虫,如密蜂)的飞行行为研究提供了新的工具。”

对于这个项目,Wheeler 表示,这类的技术发展不仅可以帮助人类解决上述问题,同时在医疗方面也极具意义,未来我们透过光极技术可以对病人进行一个微诊断,甚至可以存取目标神经元,让医疗的精准度更高,并且随着仿生机器人的不断发展,涉及的医疗范围也将更广。

从视频来看,这项研究的发展看起来似乎比预想中的快,虽然还无法肯定视频里展示的是真实的内容,因此当你在野外遇上蜻蜓时,最好小心一点,说不定那就是一个机器人。