飞行汽车一直是人们梦寐以求的一种交通工具。越来越多的人受不了越来越堵的路面。但要飞行汽车似乎一直只存在于人们的梦想当中,或者酷炫的概念视频里。现在,终于有人要让梦想照进现实了——当然,这也是一步步的。美国人塞巴斯蒂安·斯伦(Sebastian Thrun)的公司Kitty Hawk 已经于日前开发出了可以在水上行驶的飞行汽车,并且预计将在年底开售。

塞巴斯蒂安的来头可不小,他被誉为“谷歌无人汽车之父”,还是在线学习网站Udacity的创始人。他的公司Kitty Hawk 也获得了谷歌联合创始人拉里·佩奇的投资。

根据官方介绍,他们的飞行汽车开起来非常方便,只要身体前倾,飞行汽车就会前进。听起来驾驶难度跟小米的九号平衡车类似。不过事实上肯定还是略有难度,但官方表示普通人学习几个小时就能轻松驾驭。

尽管如此,但人们对飞行汽车还是充满了疑虑。科技媒体BackChannel 的创始人史蒂夫·利维向塞巴斯蒂安提出了很多问题,后者一一给予了解答。

问:我们为什么需要飞行汽车?

答:飞行是儿时的梦想,对人们有很大吸引力。所有人都能通过飞行解决通勤问题,将开拓一系列新体验。但从长期来看,能像直升机那样垂直起飞,而且噪音不大的飞行汽车具有可操作性,可以用于短途交通。地面道路日趋拥堵。在美国,道路使用量每年增长约3%,但我们没有再修建任何公路。最近汽车拥有量爆炸性增长的国家——例如中国,正在出现令人难以置信的交通拥堵。地面公路是一维的,天空却是三维的,而且要大得多。

问:飞行汽车会使天空变得拥堵不堪吗?

答:天空的优势是它要大得多。人们可以在天空中规划出虚拟高速公路,然后可以堆叠好多层。天空中不会出现十字路口。

问:但高速公路有车道,我们在天空中无法“画出”车道线。

答:能,事实证明我们能在天空中“画出”车道线。感谢美国政府提供了GPS服务,我们可以获得精确的位置信息。我们可以在天空“画出”虚拟高速公路,目前我们已经在这样做。在空中飞行的飞机,它们使用了能在天空中“建造”高速公路的设备。

问:与你设想的飞行汽车相比,飞机数量要小得多。另外,人人都购买无人机,如果都为所欲为,天空将“无人机”满为患。

答:任何事情走向极端都会显得不可思议。现在抬头仰望天空,人们最多会看到6件东西,通常情况下什么也看不到,距离天空充满无人机还很遥远。我认为,更重要的是噪音。当一架小型飞机飞过房子上空时,噪音听起来也相当大。

问:很高兴你能提到噪音这个问题。

答:我们展示的原型设备噪音还很大,但我们的新设计噪音非常低,与经过身边的汽车相似。采用电动技术的无人机噪音会相当低。电动飞机的噪音可能低到与蜂鸟相当的水平。

问:飞行汽车要停泊到哪里?

答:我们展示的原型设备,占地面积与一辆小型汽车相当。

问:在旧金山这样的城市找到停车位可不容易,把飞行汽车停到哪里?

答:说老实话,我们也不知道。我们目前制造的飞行汽车相当于运动工具,出于安全原因,飞行时距离水面只有数英尺高,可以把它放在拖车上或车库中。

问:目前,你们制造的飞行汽车只能在水上飞行。我相信拥有湖景房的人会喜欢它。

答:它的噪音水平与摩托艇相当,甚至更低,对噪音的耐受因人而异。它的目的不是打扰其他人,而是给人带来更多便利。

问:与商业飞机相比,小型飞机的事故率要高得多。从高空摔下来还是相当危险的,考虑过它会危及到人的生命吗?

答:我非常重视安全,安全是我们的一个主要关切。我认为在空中飞行最终将比在地上行驶更安全的一个原因是,在地面上汽车可能与许多障碍物相撞,而在空中则几乎没有什么障碍物。

问:但是,根据你的设想,天空中会有大量飞行汽车,它们就可能彼此相撞。

答:它们可以做到相安无事。目前的空中交通就是这样,飞机在不同航线和不同高度飞行。确实,空中的“小车祸”也意味着人员伤亡,我们很清楚这一点。但是,考察小型飞机不安全的原因就会发现,事故几乎全部是由飞行员失误造成的。以合适的速度,在逆风的情况下把飞机降落在狭窄的跑道上确实相当困难。Flyer的一个“秘密武器”是计算机系统,它使飞行员能摆脱这些难题。驾驶Flyer就像操纵无人机那样简单。

问:无人机相撞屡见不鲜。

答:无人机相撞屡见不鲜的原因是操作失误。但是,当人坐在飞行汽车中时,我认为没有人会愿意与一堵墙相撞。

问:可能人自己也不会主动去撞上一堵墙。

答:新型航空器的一大优势是人可以控制飞行。我们设计的计算机系统,在难以控制的行程它会控制飞行,在容易控制的行程把控制权交给用户。因此在Flyer中,我们设计有采用摇杆的控制系统,让用户控制它的飞行,就像许多3D游戏那样。如果用户在任何时候感到不安全,只需放开摇杆即可,计算机会控制飞行。目前还没有航空器能做到这一点。

问:听起来,这基本上就是硅谷亿万富豪发明的一种任性的交通方式,因为他们喜爱《杰森一家》(The Jetsons),不想像其他人那样乘坐公交系统和在公路上驾车?

答:老实说,我的目标并不是为我和我的朋友开发一种更好的出行工具,而是真正的了解安全、安静、节能的空中交通对出行方式的改变。交通对我们非常重要。目前,大多数人都依赖拥堵的公路出行。我相信,如果我们能发明安全、经济和安静的技术——哪怕很久后才会在全国范围内普及,我们将真正改变交通。它将具有惊人的影响。

问:难道不会出现这样的场景:普通百姓仍然只能使用陆路交通工具,像你和拉里·佩奇(Larry Page)这样能买得起飞行汽车的富豪,则在我们的头顶上空呼啸而过?

答:规模化后飞行汽车的价格将低于普通汽车,我对此深信不疑。另外,届时会出现空中出租车服务,把用户送到目的地。对于生活在拥堵地区的人来说,飞行汽车将使他们的生活发生翻天覆地的变化。不过,这只是一种远景。Flyer有意成为第一种让没有飞行执照的普通人,也能体验飞行之美的航空器。

问:不会有头脑冷静的监管机构叫停飞行汽车?

答:我们在积极地与美国联邦航空局和其他监管机构合作,因为我们有共同的关切,那就是安全。因为在发明可能致人伤亡的新技术时,确保它符合伦理和安全是相当重要的。我们经常会晤联邦航空局的朋友,我们的合作很好。我是技术专家,能发明新技术,但新技术需要社会的接受。