外科医生田伟在2015年遇到了一次其30年职业生涯里最具挑战性的矫形外科手术:一位43岁的病人颈椎畸形,右侧肢体逐渐麻木,时间长达14个月。

病人急需手术植入螺钉来帮助支撑颈骨,而手术具有很大风险。任何小错误都可能导致其瘫痪或大出血,危及生命。因此,许多医院都不愿意为他提供治疗。

不过,身为北京积水潭医院院长的田伟决定在另一位“外科医生”的帮助下做这场手术。Phecda作为手术机器人,拥有一个3D高清视觉系统,能“看到”内部正畸矫形结构。它的“手”可以确保医疗器械的定位误差保持在0.8毫米内。在Phecda的帮助下,这场手术用一个小时后完成。

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2016年一位医生正使用由北京天智航技术有限公司(Tinavi)研发的手术机器人Phecda在北京积水潭医院进行矫形外科手术。

由北京天智航医疗技术有限公司开发的Phecda机器人,在积水潭医院的帮助下成为了中国企业与国外对手竞争下广泛努力的成果之一。作为第三代第三代手术机器人,Phecda准备在今年六月获得中国食品和药物管理局的批准后进入市场。

由于人口老龄化,中国对医疗机器人的使用也即将腾飞。“中国制造2025”战略中,医疗机器人也是重点项目之一,该战略旨在促进高端制造业的发展。“这是世界上第一例机器人辅助上颈椎手术,”田伟在描述2015年的临床试验时说道,Phecda比外国产品精确度更高,成本更低。”

一些企业高管和专家表示,类似天智航公司的中国医疗机器人制造商们正在努力在在价格和质量方面超越外国企业,因为他们能从充足的需求,强有力的政策支持和制造能力中获益。

官方数据显示,到2050年,将有超过4亿中国人超过60岁,从目前占比约11%增长到30%以上。“越来越多的老年人将提供相当数量的临床实例,企业就可以利用这个巨大的数据库,加快研究和发展,”北京天智航技术有限公司的董事长张送根说道。

今年4月,中国公布了截止到2020年计划出售价值超过300亿元人民币(合44亿美元)的国内服务机器人的计划。张送根表示,医疗机器人是这一雄伟目标的重要组成部分。

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2016年湖北襄阳的一位病人在康复机器人的帮助下在医院里散步。

据北京的调查公司GCiS的报告显示,2016年,中国的医疗机器人市场规模为7.91亿元,较2015年增长了34.4%。“从手术、康复、家庭护理药物输送,机器人将改变中国医疗行业。”GCiS预测道。

自2010年以来,天智航公司的机器人已经完成了大约2000多台手术。现在,除了天智航之外,又有更多的新企业涉足这一行业。其中一家是重庆金山科技有限公司。该公司是靠制造胶囊内视镜和胶囊大小的消化道图像记录仪起步的。它的产品于2008年获得美国医疗监管部门批准,可在60多个国家销售。该公司已成为中国著名高校哈尔滨工业大学的合作伙伴,共同研发中国首个针对胸腔和腹腔疾病的微创外科手术机器人,并将很快进入临床试验。

“中国医疗机器人行业仍处于起步阶段。不过,在研发核心技术方面,本土企业和大学之间的合作比以往更加紧密。美国的企业研发出了直观手术的达芬奇手术机器人,而我们也正在逐步缩小与该公司等国外行业领军企业的差距。”北京亦创智能机器人研究院副院长郭宣说道。他还表示,强有力的政策支持对此有着很大帮助。

江苏省负责吸引高新技术企业到无锡的政府工作人员余少宇说道:“我们设立了一个产业基金,鼓励医疗机器人制造商,并将为他们提供的优惠政策,包括给予租金折扣以及知识产权申请程序方面提供各项帮助。”

同时,国家也鼓励公立医院发挥积极作用——通过与北京航空航天大学合作,中国人民解放军海军总医院也研发了神经外科机器人Remebot。

“赢得医院的支持是非常重要的,因为他们大多数医疗机器人的买家并且确切知道需求所在之处。”国际机器人与智能装备产业联盟的执行总裁罗军说道。

这一领域具有相当大的潜力,中国著名家电制造商美的集团也加入了该行业。它在2015年与日本的机器人制造商安川电气电气集团(Yaskawa Electric Corp)成立了合资公司,旨在发展护理康复机器人。