日前,美国汽车大厂福特(Ford Motor Company)宣布,在未来五年内,将投资一家总部位于匹兹堡(Pittsburgh)的新创公司Argo AI,总金额10亿美元;该公司是由人工智能(AI)机器人专家Bryan Salesky与Peter Rander创办。

Salesky与Randar是卡内基美隆大学国家机器人工程中心(Carnegie Mellon National Robotics Engineering Center)的校友,并曾率领Google与Uber的自动驾驶车辆开发团队。未来福特会是Argo AI的大股东,而后者会成为福特技术上的子公司。

福特表示,Argo AI的运作架构会具备相当的独立性。Argo AI是在2016年11月才成立,Salesky担任执行长,Rander则是营运长;不过该公司婉拒透露目前详细的员工数。

Ford总裁暨执行长Mark Fields在投资案发布记者会上表示:“人才争夺战正在开打,”他解释,Argo的员工将拥有公司的大量股权,而他认为这将让聘用顶尖人才更容易:“我们对Argo AI的短期目标是在2021年将美国汽车工程师协会(SAE)定义的Level 4完全自动驾驶车辆推向市场。”而他指出,未来福特也考虑将相关技术授权给其他厂商。

市场研究机构Linley Group资深分析师Mike Demler表示:“在目前,Argo只有几位来自Google与Uber的人才;”但他们打算在今年底之前招募200人,并与福特的自动驾驶车辆开发团队整合成一家全资子公司。 Argo AI的技术为何吸引福特?对此后者全球产品开发执行副总裁暨技术长Raj Nair表示:“当产业界的两个顶尖人才──而且是专业领域中的两个先驱──突然变成可以延揽,你不会错过这样的机会。”

独特的混合业务模式

不过两家公司都婉拒对Argo AI与其他车用AI技术开发商如Google做比较,他们强调彼此的策略联盟将会是一种独特的混合业务模式(hybrid business mode),其中福特能利用Argo AI身为新创公司的速度与敏捷性,Argo AI则能利用福特的策略以及资源。

更具体地说,如Salesky的解释:“Argo AI打造虚拟驾驶系统的大脑,而Ford则是开发自动驾驶车辆的神经系统、骨骼与肌肉。”这家新创公司认为与Ford的策略联盟价值难以估计;Salesky强调,自动驾驶车辆是一个:“系统性的问题,软件与硬件需要被整合,我们需要在背后有一个完整的车辆开发团队。”

福特技术长Nair补充指出,藉由这种混合模式:“我们将带来稳固的资金以及客户,同时也提供整合Argo之AI系统的能力;”该自动驾驶车辆平台将会为福特所有。

Linley Group的Demler表示,根据福特执行长Fields的说法:“福特将会开发执行Argo AI软件的硬件,”但关于该硬件的规格,Fields 并没有正面回答;Demler表示,如果Argo AI与福特的团队想要将技术授权,会需要让软硬件不相关(agnostic):“这可能会是个挑战。”

目前有一些福特工程师正在开发的虚拟驾驶系统(Virtual Driver System),预期将会移交给Argo AI,不过两家公司婉拒透露该团队的具体人数;Argo AI也对于将提供给Ford的特定智财(IP)以及专利三缄其口。

以Argo AI为基础的虚拟驾驶系统需要多少小时的测试才能确保其安全性?对此Salesky表示:“ 测试需要从许多不同的方面进行,测试所需里程数只是数百种不同测试方法的其中之一;”他指出,为了确保自动驾驶车辆的安全性:“我们还需要与其他厂商以及美国国家高速公路交通安全管理局(NHTSA)等政府机关合作,以负责任的方式经过特定认证程序。”

科技与汽车产业结盟

虽然目前所有科技业者以及汽车厂商都在讨论合作开发自动驾驶车辆,但到目前为止,实际进行中的案例并不多。

就在一年多以前的2016年国际消费性电子展(CES)前夕,市场曾传言Google与福特有可能结盟开发自动驾驶车辆,但并没有任何消息正式宣布,福特直到宣布投资Argo AI,都没有任何一个外部的AI合作伙伴。而近一年前,通用汽车(General Motors)收购自动驾驶技术新创公司Cruise Automation ,金额超过10亿美元。

去年5月,车厂飞雅特克赖斯勒(Fiat Chrysler Automobiles,FCA)宣布与Google合作,根据双方协议,FCA将专门为Google自动驾驶车辆研发项目(Self-Driving Car Project)所成立的公司Waymo打造Chrysler Pacifica混合动力多功能休旅车(minivan);Waymo的测试车队将包含100辆minivan。

在众多投入的厂商中,福特与Argo AI希望能与众不同,他们期望他们的混合业务模式能让彼此从整合的那一天起,就能推动更一致的自动驾驶车辆策略;而在被问到Argo AI所开发的技术是否会被应用于福特车辆中的先进驾驶辅助系统(ADAS)功能时,福特的技术长Nair的回答是否定的:“Argo AI将专注于开发SAE的level 4完全自动驾驶车辆。”

福特执行长Fields则表示,该公司在未来也可能会接受更多的投资者;他并提及让Argo AI股票公开上市的可能性,无论是哪一种,这些前景都是未来可预见的。此外Argo AI的人才招募也不仅限于匹兹堡,还有其他两大美国工程重镇,包括密执安州东南(southeastern Michigan),以及加州湾区(Bay Area)。

本文来源于EETTaiwan,编译:Judith Cheng