去年9月,牛津大学眼科医生、教授罗伯特·麦克拉伦(Robert Maclaren)将一个小小的机器人放进了神父威廉·比佛(William Beaver)的眼睛。最近,放进的薄膜开始收缩,比佛已经70岁,薄膜在视网膜上收缩,变成不规则的形状,让比佛可以看见世界。通过薄膜,比佛看到的世界就像在大厅镜子上看到的一样。

利用手柄与摄像头,麦克拉伦引导“机器人视网膜剥离装置(Robotic Retinal Dissection Device,简称R2D2)”的手臂穿过眼睛的上切口,然后从视网膜上抬起起皱的薄膜,薄膜只有百分之一毫米厚,医生以此修复比佛的视力。

在人类眼睛上用机器人做手术,这还是第一次。自从去年9月以来,超过5名病人在机器人的辅助下完成了手术,这些手术是在牛津大学John Radcliffe医院进行的,其中一个手术用基因疗法阻止视网膜退化,医生将病毒植入视网膜,这种手术只能用R2D2才能完成,因为它的精准度超高。

麦克拉伦说:“有了机器人的辅助,我的移动精准度提升,更加灵巧。我甚至可以离开,机器人能将一切保持在原位。”

在过去10年里,用机器人做手术已经司空见惯。达·芬奇(Da Vinci)是美国人制造的手术机器人,它可以修复心脏瓣膜及其它器官,全球已经有300万名病人接受了它的治疗。

用机器人做手术有许多的优势,手术的控制的范围更大,同时还可以减少病人的创伤,感染风险也会缩小。问题在于,现在的医疗机器人太笨重,在一些小范围手术中无法使用。例如,达·芬奇的尺寸和一头大象差不多。

R2D2是荷兰医疗机器人公司Preceyes BV开发的,Preceyes BV是埃因霍温大学成立的一家公司,事实上,有许多机器人可以做眼睛手术,不只是R2D2。Cambridge Consultants公司先进手术系统主管克里斯·瓦格纳(Chris Wagner)领导一个团队开发了Axsis,Axsis是一个很小的手术机器人,它的外部身体和一罐汽水差不多。

去年4月,瓦格纳领导的团队开始开发Axsis,他说:“开发一款手术机器人,让它可以在眼睛晶体上做手术是相当困难的事,眼睛晶体的大小不到10毫米。”在线缆的控制下,机器人可以按照110微米的距离导航,1毫米相当于1000微米,110微米比人类头发丝的直径稍长。

麦克拉伦估计,R2D2和Axsis的价格约为100万美元。Cambridge Consultants希望未来可以让Axsis的成本降下来,用在小医院。

瓦格纳相信未来我们也许可以用Axsis机器人做白内障手术,在发达国家这种手术很常见。然而这种眼睛手术真的需要用到机器人吗?牛津大学教授麦克拉伦表示怀疑。他说,要满足需求,必须制造几千台机器人,他说:“明显没有必要。目前有一些手术没法做,机器人可以创造新的可能性。”

麦克拉伦相信,有了R2D2及其它机器人,我们现在已经可以在视网膜之下做手术,还可以处理眼睛内的血管。