对于送货机器人来说,2016年无疑是一个好年头,尽管他们用了不同的方法来打造各自迥异的送货机器人产品,但他们的技术和市场都在快速成熟。

Starship在全球将近60个国家测试他们的地面送货机器人,Savioke的客房服务机器人已经在50家酒店工作,CyPhy Works与United Parcel Service一起测试空中送货无人机。

这些公司的创始人如何评估他们的潜在用户群,我们对今年交付机器人又可以有什么期望?

送货机器人的机遇

Robotics Trends主编Steve Crowe说,“你们的背景完全不一样,为什么都来做送货机器人呢?”

曾经在Skype工作过的Starship Technologies首席执行官Ahti Heinla表示,“我们在YouTube上看过很多很酷的机器人技术,但并不是每个都有商机。我们甄选出了三个主要的领域,机器人可以在日常生活中大量使用,包括服务、农业和送货。”

iRobot联合创始人,无人机厂商CyPhy Works首席技术官Helen Greiner说,“UPS每天运送1500万个包裹,看到这个数字你会不会觉得很惊讶?没有人认为无人机会取代快递行业的整个基础架构,但会带来一些附加值。”

撒首席执行官Steve Cousins回忆道,“我来自Willow Garage(研究实验室)。机器人PR2确实很酷,但有一个问题是,如何把这个机器人编程现实。还有就是技术曲线,我们现在可以让机器人进入非结构化环境,服务业是一个不变的机会。”

他接着说,“我们还想去证明我们可以节省人工的价值。我们发现在医院里,尽管我们节省了人力,但改善顾客体验更有价值。”

“酒店发现,客房服务项目其实是亏钱的,”Cousins说,“使用送货机器人,就有机会使用外面的厨房,但是让酒店的顾客得到同样的服务。这有助于酒店保持星级的评级。”

“使用送货机器人,它不会要求小费,或通过我的穿着做判断,它很快就能到那里,”Cousins说,“在现实中,有人在小旅馆里一边洗窗户一边等着送货。为什么要中断这些任务?”

“送货机器人未来前景如何?”一位观众如此问。

Heinla表示,“将会有很多送货机器人模型,取决于Pizza还是亚马逊的订单。它不会取代所有一切。”

安全问题

操作无人机飞到视线以外,目前还不合法,Greiner表示。

“但进行相关测试是完全合法的,跟一年前不一样,因此我们也在不断进步,”她说,“我们将逐步取消更多的空域限制。我们今天在机器人方面的努力,都是证明他们的安全性。”

“在不久的将来,飞行无人机将变得非常安全,即使无人机降落在某个人身上,也不会对他造成伤害,这现实吗?”Heinla问。

Greiner回答道,“主要是防止他们坠落。有六个轮子,这样有冗余备份,即使出现什么问题,也早有防备。”

对于Starship而言,这个想法是让技术尽可能简单而稳定,Cousins说。

“通过使锁箱自动打开,可用性高达百分之百,”他说。“长期以来,RIA一直在谈论工业机器人的安全问题。在室外的第一天,我们看到一个没有穿鞋子的孩子。我们倒回去加了一个活动的保险杠。”

“我们做了一个完整的风险评估,就像NASA做的那样,”Cousins解释说.。“对于每一种伤害,机器人会做些什么来避免呢?如果这个系统失败了?我们有三个层次的冗余。”

在户外操作送货机器人

“无论是刮风下雨还是沙尘暴天气,我们的无人机在波士顿都能提供7天24小时不间断服务,”CyPhy的Grener说,“当然,台风天和复活节除外。”

“Starship并不是一个完全自主的机器人,”Cousins说,“90%的时间,它都能自主走,剩下10%需要控制中心控制。我们目前还没遇到需要完全手动控制的天气,但是在大雾天气,我可以想象它是无法自主行走的。”

“人行道上的规定差别很大,尤其是在美国和欧洲,”他说,“在某些情况下,我们需要城市的许可,但一些市长公开到Twitter上邀请我们。”

尽管Savioke的Relay只在室内运行,跟Starship的送货机器人一样,它的移动速度也比较慢。

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“遥控车的速度记录是200英里每小时,”Cousins说,“但为了安全起见,我们只运行4英里每小时,我们必须确保按时送货。”

一位与会者问,消费者期待的应该是UPS无人驾驶卡车,而不是送货机器人或无人机。

Cousins认为,“很难一下子把全部都实现,无人驾驶车是另外一部分。”

Greiner补充说:“异构系统最终会覆盖全部。”

Cousins表示,“这是物流改变的一部分,Starship已经跟梅赛德斯奔驰有一个很大的合作计划。我们不会停滞不前……未来有一天,包裹自动从仓库通过远程调配,装载到卡车或飞机上,通过无人驾驶开车或飞机,最终,再通过机器人或无人机将包裹送到你手里,中间不需要任何人手触碰。”

他还开玩笑说,“这就像星际迷航的复制品,‘茶,伯爵,热’,你想什么,它就会马上出现在你面前。亚马逊就是这样。在过去几百年里,我们已经对环境做了很多优化,现在只是时间和速度的问题。”

送货机器人就要来了?

“个人送货机器人会怎么发展?”Crowe问。

Cousins说,“这是一个规模问题。谁来为它买单?如果你有一个app能叫来机器人,你不会使用它,除非你需要它。

“现实的原因可能让企业签约。使用机器人即服务(RaaS),我们可以派机器人到酒店。这是收费的,但我们可以确保一切正常工作。它包含在该价格中,最终用户不需要再去聘请IT人员。”他补充道。

Greiner说,“很多人爱玩无人机,部分厂商选择采用机器人。但企业每天要运送上百万个包裹,需要用机器人将它们送到顾客处。”

Greiner表示她并不担心来自亚马逊Prime Air送货无人机的竞争。“他们帮助培育市场,如果他们成功了,我们都会成功。”

“为了达到便宜、安全、可靠的目标,我们有很多软件进行优化,”Cousins说,“听起来微不足道,但却很实用。”

送货机器人元年

对于这三个公司来说,2017年或将有更大发展前景。

Greiner说,“在CyPhy Work,我们研制机器人和无人机,提供军用无人机和长续航无人机。我们还努力提高系统的性能和可靠性,让他们在任何环境中都能表现得更好。”

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她还补充说,CyPhy Works也将服务于电信、石油和天然气行业,无人机已经在这些行业实现自动驾驶和送货系统。

Cousins说,人们将逐渐习惯机器人成为我们日常生活的一部分。

“我们的商业机器人已经有60000台付费部署,大部分是酒店客户。在走廊或电梯里遇到机器人的客人通常是他们第一次见面。”他补充说。

Starship的Heinla说,“即使在这些公司,大部分人认为(送货机器人)还很遥远。实际上就是今年的事。”

Cousins说,“据我预测,2017年,拥有个人送货机器人的人数将是2016年的两倍。对于Savike来说,我们计划在2017年将我们的Relay机器人推广到新的是藏。Relay将胜任新的工作,比如住宅公寓楼、写字楼、养老院、工厂以及物流中心。”

他说,“Relay这样的机器人变得越来越普遍,越来越多的人会跟他们互动。几年之内,与机器人的互动将变得司空见惯。机器人将不再是一种新奇的事物,而被大多数人所接受,就像现在的电脑一样给大家提供有益的服务。”

(张有凤编译)