2017年度的国际消费性电子展(CES)将于美国时间1月5~8日在拉斯韦加斯登场,如果你去问各家市场分析师,CES最有看头的会是什么?得到的会是一连串以“A”开头的技术,包括人工智能(AI)、增强现实(AR)/虚拟现实(VR),还有汽车(Automotive)相关应用,而非现在比较热门的话题如物联网(IoT)、可穿戴式设备以及HDTV。

“老”热门技术的新挑战

在CES会场上预期将到处可见AI与AR/VR解决方案,显示它们正处于炒作高峰期;不过尽管有炒作成分在其中,2017年预期也会看到应用程序开发商、系统设计业者以及明智的消费者们开始提出关于AI算法的透明度、安全性与准确度等问题。

正是这种市场审查让物联网、可穿戴设备与HDTV的热度冷却,这些技术的问题已经曝光,需要基础性的解决方案或是大幅度的营销转型(pivot)。

以IoT为例,如管理顾问公司Accenture的通讯/媒体与科技事业全球管理总监John Curran所言,市场对该类技术最犀利的观点是将之解释为“各种不安全的事物(Insecurity of Things)”,而若不能克服那些安全性挑战,物联网市场恐怕很难发挥其最大潜力。

另一家顾问机构DTC (Digital Tech Consulting)总裁Myra Moore也认为,“隐私权”将成为越来越严重的问题:“不要假设那些拥有巨量公司的业者──如Google、Facebook与Microsoft──绝对能把隐私权这艘船的舵掌稳;”而市场需要能专注于安全性以及权限许可(rights-permission)的、更好的加密技术。

那么可穿戴设备呢?新一代可穿戴设备无疑也将席卷2017年度CES展场,但预期更受到瞩目的会是那些“听得见”的设备;如FeibusTech首席分析师Mike Feibus在一篇文章中预期,可穿戴式设备供应商将会把产品应用焦点从手腕移到使用者的眼睛与耳朵,推出智能耳机、或是结合智能眼镜的新一代设备,抢攻估计达百亿美元的可穿戴设备市场商机。

至于UHDTV,DTC的Moore认为该类产品仍值得观察,但她关注的焦点在于目前高阶显示技术的变化或升级──例如比目前市面上OLED显示器更省电、成本更低的方案;Moore不赞同电视机制造商追求单一超高画质标准,认为这将会成为UHDTV拓展市场的潜在障碍。 可能眼睛看不到但至关重要的AI技术

AI将会是人人关注的新焦点。Accenture的Curran认为:“人工智能可能会是展场上的主题;”虽然AI对消费者来说不一定是肉眼可见,但他相信消费性电子业者在这方面的竞赛已经展开,会争相把AI融入产品设计、应用于服务。

他解释,CE厂商的目标是:“利用软件算法、程序,让计算机能以更像人类、甚至优于人类的方式,思考、预测、学习与解答问题,如此为人们的日常生活创造更高效率、带来更多好处;”然而,今日的AI当然还做不到,甚至还差得远。

不过,对AI的承诺促使所有厂商尝试、采用诸如机器学习、自然语言处理与分析等等技术;Curran表示,Accenture看好AI将渗透到各种科技,成为消费性电子市场基础建设的核心。

经验告诉我们,CES展场上的热门主题不见得能准确反映消费性电子市场的实际情况;那么我们有什么证据能证明AI不会像是3DTV那样,又是2017年另一个被过度炒作的话题?话说你最近有看到很多3DTV吗?

对此,坦承自己是VR与AI技术迷的研究与顾问机构Arlen Communications总裁Gary Arlen表示:“这些技术远远超越那些消费性显示方案(例如3DTV),即使并没有获得内容/应用程序供应商的全面支持,但仍会对该类产品(例如电影、电视制作公司)至关重要。”

他进一步指出:“已经有颇具规模的产业准备好使用AI与机器学习等技术,从汽车、制造业(机器人)、医疗保健到教育(这方面应用预算不高,但仍然很关键,特别是企业采用该类技术进行员工训练──假设人类在未来还继续在工作岗位上)。”

换句话说,AI技术会热门不只是因为从盲从于趋势的消费性电子产业内部察觉到动力,该类技术已经获得广泛的其他产业应用与接受;此外AI为消费性电子业者的商业模式带来了新的面向,并影响了他们的产品设计。

“智能助理”产品崛起

藉由整合AI,智能扬声器(例如Amazon的Echo、Google的Home,以及可能2017年会推出的Apple Siri扬声器)与那些具备“听力”的产品,会学习消费者聆听音乐的选择,提供更个人化的服务而且将可支持软件升级。

FeibusTech的分析师Feibus形容一款199美元、在群众募资网站销售的耳机Vinci是“音乐优先”的头戴式耳机,将“智能手机的性能带到你的头部,而又不会被所有应用程序淹没”。

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Vinci智能耳机

他解释,你可以用Vinci智能耳机播放自己的音乐──从32GB容量的内部储存空间,或是使用Amazon、SoundCloud、Spotify等音乐串流服务;更值得注意的是:“Vinci会帮你选音乐,这款耳机会从你聆听的音乐类型学习、从中找到线索,同时它也会在日常使用期间从你所在的位置以及生物指针量测结果,来选择它认为你在某个时刻会喜欢的歌曲。”

AI驱动的智能设备让消费性电子业者能更聚焦于AI能为产品在服务、应用方面带来的价值;Accenture的Curran预期,将会有越来越多的消费性电子设备与AI平台紧密链接,那些设备会设计成能插入现有平台如Amazon的Alexa、Apple的Siri,我们将会看到AI在消费性电子世界扮演第一线与核心角色。

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Amazon的Echo Dot智能扬声器采用Alexa语音指令服务

Curran表示,这类产品能:“在互动上提供真实世界的实用性,包括告诉你天气、播放音乐,以及控制你家的空调温度等所有事情;”此外,这类智能助理(intelligent assistant)设备还能帮忙传送讯息,例如在用户不能准时抵达某个会议地点时通知对方。

AI驱动自动驾驶车辆

机器学习技术的演进也让自动驾驶车辆成真;车子能自己行驶的潜在可能性,让产业界对AI、机器学习与神经网络等技术的普及化抱持着很高期待。或许没有其他比自动驾驶车辆更好的例子,能展现AI驱动之连网设备可以为消费者日常生活带来的便利性;但在另一方面,自动驾驶技术也是AI技术可能引发之安全问题的最不良示范。

DTC顾问公司的Moore表示,新兴的物联网市场与自动驾驶车辆已经不再是科幻小说的情节:“不需要太多想象,就能预见超越五花八门的身分认证、电子邮件窃盗等等安全漏洞可能引发的灾耐性后果;”例如汽车产业一直在探讨自动驾驶车辆问世后发生的首次交通死亡事故。

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Mercedes Benz 的自动驾驶概念车F 015 Luxury

电动车大厂Tesla出品的车子在今年首度发生意外事故,主因是驾驶启动了所谓的“自动驾驶(Autopilot)”功能;这桩意外仍在美国联邦有关单位的调查中。不过Tesla一直坚称,该自动驾驶系统在驾驶人正确使用的情况下是安全的;同时该公司也升级了该系统的软硬件。

虽然车厂在过去一年半以来对自动驾驶技术的需求热度不断升高,预期2017年将会是产业界与市场对于一直悬而未决的“如何测试机器学习技术?”更加关注的一年;安全专家们警告,机器学习将会是自动驾驶技术的罩门。

如美国卡内基美隆(Carnegie Mellon Univ.)大学教授Philip Koopman所言:“要将以机器学习为基础的系统映像到传统的安全标准上会是一大挑战,”这是因为用以训练机器学习的数据集:“并不符合对软件之要求与设计的传统预期。”

Koopman认为,美国联邦政府对高度自动化驾驶技术的政策,应该说是将机器学习视为不寻常的新兴技术;这种认知将促使主管机关针对机器学习的安全性评估提出更尖锐的问题:“我不是要说该如何测试机器学习训练数据集,而是建议交通部该向车厂或自动驾驶车辆平台供应商要求提供保证文件,证明他们的机器学习自动驾驶车辆是安全的。”

机器视觉技术、感测技术与车辆的结合

汽车也是计算机视觉(computer vision)技术实际应用的一片沃土,能负责看路并监测驾驶人状况;对驾驶人放开双手也能让车辆继续安全行驶的需求,促使一线汽车电子供应商与车厂积极将各种语音/手势控制与自然语言处理(natural language processing)等技术优化。

而各种车用传感器技术也取得了令人瞩目的进展,包括视觉技术、雷达与光达(lidar);对汽车来说,AI不会只是一种玩具般的功能,它需要结合在数据中心内的深度学习训练,以及汽车内部经过改善的推断技术。

传统上,汽车从来都不是CES的焦点,但在过去几年来成为机器学习等各种先进技术的最热门平台;这些努力的成果预期也将嘉惠其他消费性设备。Accenture的Curran预期:“将会有大量关于更高性能、更可靠的智能助理方案出现,让消费性电子产品能与人类口语互动,例如提出问题、提供建议。”

不过Curran也坦承,计算机智能仍未到达人类智能的水平,随着更多AI驱动之产品问世,消费者也会开始对它们要求更苛刻,预期供应商是将AI的奥秘隐藏在背后,又指责产品的神秘算法不够完美。

数十年来,消费性电子制造商已经能测试并验证应用于其系统中的各种零组件,他们现在正勇敢迈进一个全新的世界;在那里,算法是各种功能区块的核心与灵魂,而通常算法的创作者不知道它会如何学习、运作,以及可能会如何失控。

AR/VR将继续进化

虚拟现实(VR)与增强现实(AR)技术都是为了创造更具沉浸式的人类体验,其中VR已经在游戏领域大受欢迎;Accenture的Curran预测:“将会有前所未见的更多AR与VR产品与服务在CES亮相。”有部分开发者也准备添加超越视觉的更多人类感官,例如一家名为Feelreal的公司在群众募资网站上推出一种VR面具,能让使用者在虚拟世界中使用味觉与触觉。

Arlen Communications的Arlen看好VR技术的成功,因为与AI类似,VR技术已经被工业、医疗等消费性电子以外的领域采用:“它的商机非常可观,VR不只是游戏而已;”他指出,VR可能在某家厂商定义并生产出大获成功的内容/应用程序之前,不会太快进入主流大众市场,但该技术仍有很多不错的发展机会。

“视频游戏显然是一个起点,而目前的混合式产品(以智能手机做为显示器,结合低价位的头戴式设备)也是一个起点;”但Arlen也坦承:“VR将会在CES被热烈炒作的主要原因,是因为它现在当红,有很多人都等着看它到底能做什么…只是想看看这种技术。”

而DTC的Moore则抱持怀疑态度,她认为VR就只还没到黄金时刻,该技术将会在CES上被热烈讨论,但:“要进入大众市场还有很多障碍得克服;”其中最大的问题之一,是缺少消费者可接受之价格的无线解决方案:“不要认为Samsung的Gear VR就是大众价,因为还得加上智能型手机的价格,其他产品不是得搭配计算机就是价格远超出大众市场可接受的范围。”

另一个问题是VR头戴式设备本身,“那些头戴式设备还不够实际,它们太重了,某些情况下还会发热,而且大部分的设计看起来都很呆──虽然消费者一直被说服着去尝试;”不过Moore也指出:“我们将看到以上问题的一些改善,因为我们认为VR与AR确实在未来的消费性市场有发展潜力。”

这些“A”级技术对产业界的影响

而这些“A”级技术到底将会被产业界以及新领域如何应用?Arlen认为:“显然电信业者(如Verizon、AT&T以及Comcast)还有未来的5G营运商,会在布署相关服务上扮演要角;”因此他预期:“数不清的主管机关规范以及政策问题,将是这类先进服务在提供时面临的挑战,”例如频谱的实用以及隐私权/安全性考虑。

Arlen指出,因为美国华盛顿正处于准备新旧任总统交接的混乱时刻,相关政策预期不可能有所进展;他还认为物联网的互操作性问题仍将持续拖累该市场,而且他也已经将物联网移出他的热门技术清单,因为互操作性是一个已经被讨论了五年的议题,但到现在都还没解决。

如果要求消费者得交互使用智能手机上7个不同的应用程序──从Apple的Homekit到Samsung的SmartThings,来控制15种不同的家用物联网设备(这是最近一个NXP的高层主管告诉我的),当然不会有助于物联网在大众市场的普及,只会让少数科技产品爱好者为了设定那些他自己家的物联网设备而忙得团团转。

编译:Judith Cheng