从2009年开始研发和测试,谷歌的无人驾驶汽车项目已经走过了7个年头,眼见原来一直坚持的完全无人驾驶由于受到技术、法规等限制,商业化还有很长的路要走,谷歌终于学会了妥协,不仅给无人车装上了方向盘和刹车踏板,还为合作车款开发自主式驾驶服务,只为在明年实现商业化。

放弃高级别自动驾驶,给无人车装上方向盘和刹车踏板

谷歌那个憨态可掬的自动驾驶原型车,诞生于2014年,它除了造型新颖,其内部还取消了方向盘和刹车踏板。这样一来,驾驶员就彻底丧失了对车辆的控制权,而车身上的传感器和软件系统则升格成为新“司机”。

自动驾驶汽车是谷歌的重点项目之一,它的研发和测试始于2009年,该公司的最终目标是为传统汽车制造商提供安全可靠的自动驾驶系统,减少甚至彻底杜绝交通事故的发生。此前,谷歌一直颇为固执,不愿像其他厂商一样走“曲线救国”的道路,坚持要直接实现Level 5级别的自动驾驶,并试图将传统车辆的方向盘和刹车踏板彻底取消。

未来,谷歌母公司将更加注重与其他汽车厂商的合作,方向盘和刹车踏板将重回谷歌自动驾驶车的车厢。消息人士表示,卸下了这块大石头后,谷歌的自动驾驶计划就可轻装上阵,2017年年底它们就能像Uber一样推出自动驾驶叫车服务了。

放弃自主研发车型,为合作车款开发自主式驾驶服务

从无人驾驶汽车上线开始,谷歌就一直处于相关研究领域的前沿,但是近两年来,美国打车应用Uber、苹果公司以及传统汽车制造商都争相试图率先推出可实际生产的无人驾驶汽车,让谷歌感受到了前所未有的危机。

为了确保明年年底前能将无人驾驶汽车商业化,谷歌的妥协,除了给无人车重新装上方向盘和刹车踏板之外,也不再坚持自主研发车型,而转向目前更为成熟的模式,与汽车制造商合作开发传统车型的自主式共享乘车服务系统。

传菲亚特-克莱斯勒公司正在为谷歌开发原型车,基于克莱斯勒Pacifica厢型车,如果测试顺利很有可能成为谷歌的最终商用车型,双方公司已经在五月分宣布达成合作,开发自驾型厢型车。

成立独立实体Waymo:商业化生产在即

谷歌的无人驾驶汽车项目已在周二自我重塑为这家科技巨头内部一个名为“Waymo”的独立实体,该公司高管暗示其已接近于面向公众推出无人驾驶技术。虽然谷歌并未宣布相关交易,但此举表明了该公司将其宝贵的无人驾驶汽车研究变成实际产品的意愿。

“这是一个迹象,表明我们的技术已经成熟。”Waymo CEO约翰·克拉富西克(John Krafcik)在旧金山召开的一次新闻发布会上说道。“我们可以想象自己开发的无人驾驶技术在各个领域中加以应用。”

克拉富西克表示,此举显示了一种“信心,那就是我们已经接近于将这种技术带给大众”。他还补充道:“我们已在某种程度上到达了一个拐点。”这个“拐点”是在2015年10月到来的,当时谷歌开发的一辆无人驾驶汽车在德克萨斯州奥斯汀市为一名盲人提供了首次完全自动驾驶的体验。

在周二以前,该项目一直都隶属于谷歌旗下秘密研究部门Google X。克拉富西克称,“Waymo”这个公司名所代表的是“A new way forward in mobility”(未来新的机动方式)。他说道,该公司“很快”就将公布无人驾驶汽车技术将在何时做好投入实际生产的准备。

克拉富西克重申,Waymo无意生产无人驾驶汽车,而是致力于开发相关技术。他说道,这种技术可能的应用领域包括打车服务、交通、货车运输、物流以及个人使用的汽车等。

在过去一年时间里,谷歌已经扩大了这个项目,为其聘用了更多工程师,并将测试中心从两个美国城市增加到了4个。虽然期间也曾有重要高管离职——谷歌无人驾驶项目技术主管克里斯·厄姆森(Chris Urmson)已在8月离职,他从该项目上线以来就一直担任主管职务——但谷歌聘用一些新人员的行动表明该项目已经做好了走出实验阶段的准备。

今年7月份,该项目任命了第一位首席法律顾问,一个月后则聘用前Airbnb高管肖恩·斯图尔特(Shaun Stewart)担任项目主管,委任其负责将该公司的无人驾驶技术商业化。